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viernes, mayo 29, 2015

Luanda’s Oil Boom


The severe inequality of the Angolan oil boom.

Earlier this year, I was invited to a barbecue at the home of a Texas oilman, Steve Espinosa, and his wife, Norma. Their two-story house sat on an unnamed road, nestled in a community called the Condominio Riviera Atlantico, about ten miles from Luanda, the rapidly expanding capital of Angola. There were no sidewalks or footpaths in the area, and there wasn’t much movement on the street. But there were plenty of cars: Porsche Cayennes, Audis, and BMWs, all tucked neatly into identical carports adjacent to identical houses. Espinosa, a burly man in cargo shorts and a Brooklyn Industries T-shirt, answered the door and held out a beer. He steered me through a sparsely furnished living room, past a humidor filled with Cuban cigars, and onto the patio, where several of his friends and colleagues were snacking amiably on ostrich meat. There was a second kitchen beside the pool in the back yard, with a sink, a large refrigerator, and a Weber grill.
For the past two years, Luanda—not Tokyo, Moscow, or Hong Kong—has been named, by the global consulting firm Mercer, as the world’s most expensive city for expatriates. Luanda’s lure, and its treasure, is oil. José Eduardo dos Santos, who has presided over Angola for more than thirty-five years, long ago realized that foreign oil companies were the key to power, and he has worked diligently to accommodate them. In the past decade, tens of thousands of American and European employees of international oil conglomerates, fortified by generous cost-of-living allowances, have descended on Luanda. (Multinational companies base their overseas salaries on the comparative costs of housing, clothes, food, and other commodities.)
The country now produces 1.8 million barrels of oil a day; in Africa, only Nigeria produces and exports more. The boom has transformed a failed state into one of the world’s fastest-growing economies. Exxon-Mobil, Chevron, the French company Total, and BP all have significant operations in Angola, along with firms—Schlumberger and Halliburton among them—that provide the complicated logistical support required to drill and maintain deep offshore wells. Most of the foreign workers live with their families in well-guarded suburban communities with names such as Bella Vista and Paraíso Riviera.
At the height of the British Empire, colonial rulers lived by a credo: “Make the world England.’’ The oil expatriates of Luanda have taken that message to heart. Few would work there if they couldn’t live as they do at home, but their comforts have been hard to come by. Almost nothing is made in Angola, so nearly every car, computer, crate of oranges, tin of caviar, jar of peanut butter, pair of bluejeans, and bottle of wine arrives by boat. Every day, a trail of container ships backs up from the port through the Bay of Luanda and out into the sea.
Grotesque inequality long ago became a principal characteristic of the world’s biggest and most crowded cities. But there is no place quite like Luanda, where the Espinosas’ rent is sixteen thousand dollars a month, a bottle of Coke can sell for ten dollars, and Range Rovers cost twice their sticker price. Per-capita income in Angola has nearly tripled in the past dozen years, and the country’s assets grew from three billion dollars to sixty-two billion dollars. Nonetheless, by nearly every accepted measure, Angola remains one of the world’s least-developed nations. Half of Angolans live on less than two dollars a day, infant mortality rates are among the highest in the world, and the average life expectancy—fifty-two—is among the lowest. Obtaining water is a burden even for the rich, and only forty per cent of the population has regular access to electricity. (For those who do, a generator is essential, as power fails constantly.) Nearly half the population is undernourished, rural sanitation facilities are rare, malaria accounts for more than a quarter of all childhood deaths, and easily preventable diarrheal diseases such as rotavirus are common.
Because the oil companies routinely pay most large expenses for their foreign workers in Angola, a dollar bill can quickly begin to feel like Monopoly money. Before I visited the Espinosas, I asked at my hotel if it could provide a car and driver for the ten-mile journey from the center of the city to the suburb of Talatona. The clerk at the front desk told me it would cost a hundred and fifty dollars. There weren’t many alternatives, so I agreed. Later, I saw him waving frantically at me in the lobby. He explained that he had been wrong about the taxi: it would actually cost four hundred and fifty dollars, each way. I found another ride.
The trip took two hours. It was a Friday afternoon, and the single rutted road that runs south toward Luanda Sul was jammed with commuters, trucks, tractors, and a stream of the unregulated Toyota minivans—candongueiros—that pass for public transportation. Children worked the roadway, selling soccer balls, popcorn, phone cards, toilet seats, and multicolored polyester brooms. I stopped at the Casa dos Frescos, a grocery store favored by expatriates, to buy some Scotch for my hosts, but a fifth of the Balvenie cost three hundred dollars, so I settled for a mediocre bottle of wine, for sixty-five. The woman in front of me, juggling an infant and a cell phone, unloaded her groceries on the checkout counter. She had a couple of steaks, a few pantry items, and two seventeen-dollar pints of Häagen-Dazs ice cream, along with juice and vegetables. The bill was eleven hundred and fifty dollars. She didn’t seem fazed, and I later learned that the store was famous for its prices. A few years ago, the Casa dos Frescos had been the site of what locals refer to as “the incident of the golden melon.’’ An enraged French customer, having paid a hundred and five dollars for a single melon, sued the store for profiteering. The case was thrown out of court, in part because the man not only bought the melon but also ate the evidence.
For dinner, Espinosa grilled steak and part of a thirty-five-pound tuna that he’d caught the previous week on the Kwanza River. When oil people leave Angola, he told me, they often sell their freezers, packed with American beef, to their successors. “People can charge ten thousand dollars for a well-stocked freezer,’’ he said. He mentioned that a friend once tried to sell him a roll of aluminum foil for a hundred and forty dollars. Espinosa grinned and rolled his eyes. “That crazy Randy,’’ he said. “In the end, I think I paid thirty dollars.’’
“T.I.A., man,’’ he said, shrugging his shoulders and using a favorite acronym: “This is Angola.”
Angola endured four centuries of servitude and slavery before gaining independence, in 1975, and Luanda was once the world’s busiest slave port. The National Museum of Slavery, about an hour from the city, is housed in a spare colonial structure that sits on a promontory overlooking the Kwanza River. There isn’t much to see—drawings of slaves crammed into steerage for the trip across the Atlantic, a display of shackles, and some brief historical notes—but the simplicity is powerful and disturbing. The building is the last place that slaves came before they were blessed by a priest, put on a boat, and shipped to the markets of Rio de Janeiro, New Orleans, and the Dominican Republic. Millions passed through the region, many of whom died before they reached their destination.
The Portuguese arrived in 1575, took control soon afterward, and remained in power until 1974, when a military coup finally toppled the government in Lisbon. Nationalists had been fighting in Angola for more than a decade, and when the colonists pulled out of the country the fleeing citizens took everything that could be moved. Ryszard Kapuscinski, in “Another Day of Life,’’ his memoir of that time, described the efforts to cram the entire city into a series of wooden crates and ship most of it to Lisbon. “I don’t know if there had ever been an instance of a whole city sailing across the ocean, but that is exactly what happened,’’ he wrote. “On the streets now there were only thousands of cars, rusting and covered with dust. The walls also remained, the roofs, the asphalt on the roads, and the iron benches along the boulevards.”
Angola has millions of acres of rich, arable land and an unusual abundance of mineral wealth, particularly diamonds. One Brazilian businessman told me that turning Angola into a farming nation and lowering its dependence on oil revenues should not be that difficult. “My country sells many thousands of tons of crops to China each year,” he said. “Angola is closer to China, and the countries have a strong relationship. The land is tremendously fertile. Why not grow those crops here and steal the Brazilian market?” With spectacular waterfalls, some of the world’s most elusive bird species, miles of untouched beaches, and what surfers regard as nearly perfect conditions, there are also promising opportunities for tourism.
But Angola lacks the infrastructure for any of those industries; the roads are so poor that the biggest farms often burn crops, because they cannot get them to market before they rot. Chevron began drilling during the nineteen-fifties; before independence, and even after oil became the nation’s most valuable commodity, exports of sisal, maize, coffee, and cotton as well as diamonds and iron ore contributed significantly to the country’s economy. That ended with the exodus of the Portuguese; few Angolans had been trained to manage factories or farms. Trade vanished, the communications systems fell apart, and the economy collapsed.
For the next twenty-five years, Angola fell into one of the most destructive civil wars in modern history. At least a million people died. By most estimates, roughly ten million land mines were buried—many of them remain active—scarring a territory twice the size of Texas and making large-scale agricultural planning nearly impossible. The war was fought as much for oil and diamonds as for ideological reasons, but it also served as the last major proxy battle of the Cold War. The United States, still struggling to accept the loss in Vietnam, refused to cede the territory to the Russians, who were equally committed to retaining a foothold in southern Africa. The UNITA rebels, backed by the C.I.A. and South African mercenaries, were led by Jonas Savimbi, a murderous despot who embraced Maoist principles. The Marxists—the Popular Movement for the Liberation of Angola (M.P.L.A.)—with support from the Russians and led by Agostinho Neto, who later became the country’s first President, relied on an unusual mixture of Eastern European economic advisers and Cuban soldiers. Both sides often condemned the influence and the power of Western oil companies, but Neto understood that his regime and the country probably wouldn’t survive without them. He made sure that American oil companies were protected and, in turn, won financial backing from companies such as Chevron.
“It was a true witches’ cauldron,” one foreign official who spent years in Angola told me. The hostilities ended only in 2002, when assassins shot Savimbi in the head. (“The best use of bullets in the history of munitions,’’ another longtime resident of Luanda said.) President dos Santos, who is seventy-two, became the head of the M.P.L.A. in 1979, after Neto died. The Party still uses that acronym, although it officially abandoned Marxism more than twenty years ago.
After hundreds of years of strife, Angola has been a peaceful country for little more than a decade. No society forged in that kind of conflict can quickly find its footing. “I spent my first two years here hunting for water,’’ Nicholas Staines, who until recently served as local director of the International Monetary Fund, told me one afternoon, as we sat in the garden outside the I.M.F. office. “And I mean hunting. I would walk out of my house with a fistful of cash, and my wife would say, ‘Don’t come back till you find some water.’ So I would hunt for the nearest water truck and say, ‘Where are you going? How much is that person paying you? I will double it.’ That is how you got water in Angola just a few years ago.’’
Then, suddenly, there were hundreds of people with unimaginable wealth and few restraints. Tales of excess became commonplace, and often they are told with pride. One businessman famously distributed Rolexes to guests as party favors at a wedding. Each member of parliament recently received a new hundred-thousand-dollar Lexus. Isabel dos Santos, the President’s forty-two-year-old daughter, is typically described as the richest woman in Africa; Forbes puts her net worth at more than three billion dollars. She was educated in London, at King’s College, and owns the biggest building, with the most expensive apartments, in Luanda. In 2011, as president of the Red Cross, dos Santos paid Mariah Carey a million dollars to perform for two hours at the organization’s annual gala. The show was sponsored by Unitel, Angola’s principal mobile-phone company, which she also owns.
Dos Santos is one of the city’s most ambitious restaurateurs. One day, I had lunch at Oon.dah, on the first floor of the Escom Center, another of her properties; the house specialty, the Wagyu Beef Hamburger, sells for about sixty dollars, and a half pound of tenderloin goes for twice that. A bottle of Cristal champagne costs twelve hundred dollars. Displaying such wealth in a country as impoverished as Angola can be a challenge. One member of the President’s inner circle owns a Rolls-Royce, but there are few good roads in Luanda. So every Sunday he loads the car into a trailer, takes it to the Marginal—a recently renovated two-mile-long promenade along the South Atlantic—drives it for a while on the capital’s only smooth road, loads it back into its trailer, and has it hauled away.
Angola is widely regarded as one of the world’s most egregious kleptocracies. The bulk of the country’s wealth is controlled by a few hundred oligarchs—Presidential cronies, generals, and their families. “The default position of Angolan businessmen is above the law,’’ Ricardo Soares de Oliveira, an associate professor of politics at Oxford University, writes in “Magnificent and Beggar Land,’’ his comprehensive new account of Angola’s recent history. “Whether it is a matter of capital flight, money laundering, the unilateral abandonment of partnerships with foreigners, the non-payment of loans and import duties, conflict of interest between public and private roles . . . These are not occasional whims, but the very stuff of Angolan private sector life.’’
Last year, the nation ranked a hundred and sixty-first out of a hundred and seventy-five countries on Transparency International’s corruption scale and a hundred and eighty-first on the World Bank’s most recent Ease of Doing Business index. In one category, resolving bankruptcies, Angola came in last. Twice in a week, my driver was hustled for money by traffic cops. The officers were patient and polite, but they lingered in a way that made it clear that it would be wise to hand over a hundred kwanzas, the equivalent of about a dollar. One night, as I pulled into the parking lot of a popular restaurant, a man suddenly appeared at the door. “We pay him,’’ my companion said. “This way, we will probably get the car back when we leave.” We then paid another man to seat us in a nearly empty restaurant, and another to bring us a fifteen-dollar bottle of Evian. That was before we ever saw our waiter.
The next afternoon, I needed batteries for my tape recorder. The only store I could find that carried them charged sixteen dollars (and gave me a handwritten receipt). Then the salesman punched the official figure, six dollars, into the cash register; the extra ten dollars was for him. Angola has several dozen universities, more even than South Africa. But few have functioning libraries, and degrees are bought as often as they are earned. More than one person told me that in order to graduate from Agostinho Neto University, the largest academic institution in Angola, even some of the most talented students are forced to pay bribes. Antonio, an official of a major oil company who was educated at several of Luanda’s best international schools, said that he had entered the university but quickly dropped out. “It was a giant step backward,” he said. “A complete waste of my time.” (Few Angolans were willing to be identified by more than a first or middle name. The constitution protects freedom of speech and assembly, but the government has grown increasingly intolerant of criticism.)
“I’m weighing the risk of brain damage against a life of celibacy.”Buy the print »
Antonio is a thin, contemplative man with an oval face and a head of loose, springy curls. He and two of his friends, Pedro and Marisa, joined me one night for dinner at La Vigia, a popular restaurant where diners can select fish from a tank near the cash register. “It is really hard to find honest people here,’’ Pedro said. “Everywhere you go, even every small business, somebody is trying to cheat you.” Like Antonio, Pedro had graduated from premier schools, and, despite his comments, he expressed optimism about the country’s long-term future. Marisa, who attended college and business school in Europe, said that when she is stopped by the traffic police she simply refuses to pay—“and eventually they go away.’’ The three, all in their thirties, agreed that although they might prefer to live abroad, there has never been a better time to be a well-educated Angolan. The government requires foreign oil companies to hire local residents, and, for those who are qualified, the prospects for lucrative jobs are excellent.
“We can function effectively in a foreign environment,’’ Pedro said. “That makes us unusual.’’ His English, which he said he learned from watching American police shows on TV, was letter-perfect. He told me that he and his colleagues often see job applicants who, despite having graduated from the country’s best tech programs, “barely know how to turn on a computer.” The three friends stressed more than once that, owing to their education and relative prosperity, they were far from typical. Yet they represent the vibrant and promising new Angola that is struggling to emerge. None of them have known any leader other than dos Santos. International human-rights groups regularly denounce him, but his power remains absolute. “A lot of people see him as the King of Angola,’’ Pedro said. “He kind of owns the country. People almost can’t look him in the eyes—he’s that powerful.’’
Marisa added, “It’s like your father who is very mean to you. You go to dinner every day, and he shows up, and you smile and say, ‘Hi, Daddy.’ You say nothing instead of saying, ‘What have you done to me, you are horrible.’ ’’ Marisa, who is single, runs the procurement operation at an oil-services firm. Just that day, she had interviewed a twenty-five-year-old prospective employee who was the father of seven children. “That’s pretty normal,” she said. “Not necessarily seven kids, but having children by the time you’re in your early twenties.” Marisa lives in the center of town and commutes through heavy traffic to an office on the outskirts of the city. She rises at five, a driver arrives by six, and she is at the office shortly after seven. “There is tremendous pressure to have at least one child before you hit thirty,’’ she said. “But things are changing.’’ She said that she recently heard a woman explain on a radio show why lesbians exist: they weren’t loved by men, and therefore looked to their mothers—or perhaps a sister or a cousin—for a model of what love should look like.
“The same principle applied to homosexuals or violent people,’’ Marisa said. “You become violent because your parents are violent—that is the view. You become a lesbian because you didn’t have a father figure. This is ridiculous and offensive. But it’s also a great step forward, because we are speaking in broad daylight, on the radio, about lesbians and homosexuals. They are not accepted, but they are not going to be killed. This is an advance.”
Luanda aspires to become the Dubai of Africa, but it has a long way to go. In 1975, the city had half a million residents; today there are almost six million. Hotels, luxury apartment buildings, shopping arcades, and modern office complexes compete for space in the city center with shantytowns made from corrugated tin and heavy cardboard and with tens of thousands of people who live on mounds of dirt, in the scrapped remains of rusted and abandoned vehicles, or out in the open, next to fetid, unused water tanks. To make room for development, President dos Santos has cleared many slums in the past decade, usually without warning or compensation. He has promised to provide displaced occupants with housing farther away from the city center, but the government has struggled with the furious pace of population growth.
Construction cranes are visible everywhere. (It pays to look up as you walk the streets: there are no scaffoldings to protect pedestrians from falling debris, and workmen occasionally toss empty water bottles from the skyscrapers.) The city often smells of sewage and stagnant water, but it has grand ambitions. After almost a decade of delays, the nearly completed Intercontinental Hotel and Casino, a ziggurat of glass, steel, and reinforced concrete, hovers over the harbor. An eight-lane highway—Luanda’s first genuinely modern road—runs along the city’s horseshoe-shaped port. Between the highway and the water, pedestrians amble along the Marginal, enjoying spectacular sunset views. Across the bay, connected to the city by a causeway, ostentatious night clubs with names like Chill Out and Miami Beach line the shores of the neighborhood known as the Ilha, which for many years was an abandoned strip of sand used mainly by local fishermen.
Most expatriates leave Luanda after a few years, but some choose to stay. One afternoon, I visited Tako Koning, a Canadian petroleum geologist, who lives on the seventh floor of an older building in the center of Luanda with his wife, Henriette, an energetic and engaging English teacher. Koning is sixty-five, with a thick mustache, heavy-lidded blue eyes, and slightly shaggy hair. He worked for Texaco for thirty years, first in Canada and then in Indonesia and Nigeria; in 1995, he and Henriette moved to Luanda. Koning retired from Texaco when it merged with Chevron, in 2001, and now works as a consultant. The couple’s apartment is comfortable but not luxurious. (Because power failures are so common, Henriette refuses to enter the elevator, preferring to climb the seven flights. “I don’t do African elevators,’’ she told me.) The rent—six thousand dollars a month—is reasonable for a place in the center of the city with excellent views.
From their terrace, the city looks like an archeological cutaway. Henriette pointed to a building across the street. “You can see they are not well off, because during power outages the building is dark,” she said—meaning that they lacked a backup generator. In another nearby building, occupied by diplomats and oil executives, a three-bedroom apartment rents for as much as twenty thousand dollars a month. I could see the new BP headquarters, a twenty-five-story building called Torres do Carmo, and the massive glass headquarters of Sonangol, the state oil company. “That’s the French Embassy,” Henriette said, pointing to a stolid town house. “And now look straight down.” Below us, rows of tin roofs were wedged tightly between apartment buildings. “They were displaced during the civil war,” she said. “Now they live on the street right next to the diplomats and millionaires.”
The Konings often entertain young Angolans, including the three I had recently met. The couple has supported students, and Tako, who was born in the Netherlands but lived mostly in Canada, contributes his time to a variety of schools and engineering societies. “You quickly realize that you can make a bigger difference here than in a place like Toronto,’’ he said. “It can be very satisfying.’’ I asked what he thought of expatriates who seemed to avoid interacting with Angolans. He shrugged. “The thing about Americans that I always loved is that you jumped in and got things done,’’ he said. “You rolled into Europe after World War II with the Marshall Plan. The countries were destroyed, but you put them back together. I understand that the U.S. wanted to hold off the Russians—there are always geopolitical reasons. But what matters is what you did.”
In Angola, he added, “you can’t simply hit a switch and say everything is normal just because the war has ended and the country has oil.” China essentially provided its own Marshall Plan: as the world’s biggest oil consumer, it buys nearly two million barrels a day from Angola, more than from any other country, and Chinese firms are building schools, roads, bridges, ports, and one of the largest housing developments in Africa, in nearby Kilamba. The buildings, designed for middle-income residents, are still mostly unoccupied, but they take up thousands of acres—pastel high-rises, just a few miles beyond the city limits, that look like a sub-Saharan Co-op City.
“We never planned to stay here forever,’’ Koning said. “We have two children and a grandchild in Toronto. But the longer you stay the deeper your roots go down. And we know people.’’ I went to a local place for a beer with him one night. Many of the street people waved, and several approached, eagerly but pleasantly. Koning says he doesn’t think it makes sense to hand out money, but he pays a man to watch his car, more as charity than for security. When people need medicine and clothing, he and Henriette often chip in.
The political landscape is troubling, though. In Luanda, security forces regularly stop protests and arrest those who try to attend them. In 2012, two activists disappeared after an anti-government protest. For more than a year, Angolan officials denied any knowledge of their fate. Late in 2013, after sustained protests by human-rights workers, the attorney general admitted that the two men had been kidnapped and probably murdered. Residents of Luanda are understandably afraid to test their freedom. When Koning and I got to the bar, we were joined at a table in the garden by a Russian diamond dealer. “We produce more diamonds than anyone else on earth, my dear,’’ he said in a very slight Russian accent. “But keep it to yourself.” There was also a dance teacher, a couple of other journalists, and an American woman who did not give her name or discuss her profession. The weather was dry and clear, and at night the air became softer, more fragrant and inviting. The others were relaxed, but the woman, who I later learned worked for an international N.G.O., looked anxious. “You can’t write about me,’’ she said, when I told her that I was a journalist. “It’s not safe. I will get death threats.’’ After a few moments of awkward silence, she stood up, said she couldn’t trust me, and walked out.
Foreign embassies routinely warn their citizens about crime in the capital. “Avoid walking around Luanda, especially after dark,’’ the British Foreign Office advises. One should also avoid “wearing jewelry or watches in public places” and “walking between bars and restaurants on the Ilha do Cabo,” as well as “crowded places like markets.’’ The U.S. State Department is even more blunt: “The capital city, Luanda, continues to maintain a well deserved reputation as a haven for armed robberies, assaults, carjackings, and overall crimes of opportunity. However, reliable statistical crime data is unavailable in Angola.’’ Many foreign workers are forbidden by their employers to drive cars there; those who want to spend a weekend in the countryside need to get permission well in advance. One afternoon, about an hour before I planned to meet some people near my hotel, one of them called. “What time should we pick you up?’’ she asked. I told her that I would walk the five hundred yards to our meeting spot. She tried to dissuade me, but when I insisted she urged me to lock my bag, passport, and wallet in the safe in my hotel room. “Bring a Xerox of the passport page and some money,’’ she said. “And do not show your phone on the street.” I made it to the meeting and back without incident.
Most expatriates said that their concern about crime was the main reason they avoided the city. At times, though, the fears seemed exaggerated. Not long after I arrived, I had dinner in the suburbs with a French journalist and some Americans. My colleague told one of the guests that she lived in the center of Luanda, a block or so from the Skyna Hotel, which is on the Avenue de Portugal, the city’s version of Fifth Avenue. The Skyna is enormous, extremely well known, and readily picked out of the skyline. “Where is that?” the guest, who had lived in Angola for more than a year, asked. “I’ve never heard of it.”
Americans can earn twice their usual salary in Angola, but there are few easily accessible cultural institutions or opportunities for entertainment. There’s the Slavery Museum and the Portuguese fortress of São Miguel, which overlooks the port, but in Luanda there’s not a single commercial movie theatre. “It’s all Netflix here,” Steve Espinosa told me. “If your Internet connection is good enough—otherwise you are out of luck.” There are more significant challenges. Exxon-Mobil, among other companies, carries out random urine tests on its workers, and those who fail are sent home. The company isn’t really looking for drugs such as cocaine, heroin, or marijuana; rather, it wants to make sure that employees are taking their malaria medicine. (The concern is understandable, but long-term use of malaria preventives can cause serious liver damage.)
Foreigners typically stay for two or three years; the Espinosas have been there for six. Two of their children attended the Luanda International School, which is only a couple of miles from where they live. The campus is beautiful and modern, with computer systems and well-kept playing fields. The staff is made up largely of foreign teachers, who tend to move every few years among the world’s élite international schools. Fees, which are almost always paid by oil companies, come to about fifty thousand dollars a year. Some companies even pay when they don’t have a student who needs the seat. “If Chevron or BP wants to transfer somebody in the middle of a year,’’ one teacher said, “these companies have to be certain that children can attend a good school.”
Students are typically driven to school, waved through a security gate, collected after class, and then driven back to the safety of their housing cluster. Nobody takes a bus, rides a bike, or walks. There are also many local students at the international school—mostly children of Angola’s élite, which can be a problem in civics classes, given the government’s deplorable human-rights record. A few weeks earlier, the mother of an important minister spoke at the school. “It’s hard for people like that to admit the truth about issues like free speech and hard for us to ignore it,” one teacher told me. “So we try to walk a line.” (One report, released in March by the International Federation for Human Rights, which represents more than a hundred and seventy human-rights groups throughout the world, found that journalists and human-rights workers in Angola are subject to “judicial and administrative harassment, acts of intimidation, threats and other forms of restrictions to their freedom of association and expression.”)
For those who prefer the protected life, the cocoon can extend all the way to Houston. The Houston Express, operated by Atlas Air, flies three times a week between George Bush International Airport and Luanda’s Quatro de Fevereiro Airport. Tickets are usually available only through the oil companies. Most seats, which sell for about ten thousand dollars, are in business class. People who fly on a commercial airliner from the U.S. typically change planes in Paris or London. On my flight, there were about two hundred and seventy-five passengers, all but a few of them men. It felt like a military transport.
Nobody is sure how long Angola’s expat exceptionalism can last. The plummeting price of oil has already forced Halliburton, Baker Hughes, and Schlumberger to cut thousands of jobs throughout the world. So far, Angola has mostly been spared. (No official from any oil company would agree to talk to me about its presence in Angola.) But if the United States stops buying Angola’s oil, and if China’s rate of economic growth continues to slow, major foreign companies would be unable to sustain their current staffing levels and expenditures.
Oil revenue accounts for more than ninety per cent of Angola’s foreign-exchange earnings, and there are many risks for a country that relies too heavily on one commodity. Economists call it the resource curse. For years, oil experts predicted that by 2020 Nigeria and Angola would account for twenty-five per cent of America’s crude imports; the shale revolution in Texas and North Dakota put an end to such speculation. Within a few years, the United States might not need any Angolan oil. The current price of a barrel of oil is about fifty dollars, but just a few months ago the Angolan government, for the purposes of its 2015 budget, assumed that the average price would be eighty-one dollars. That gap will prove hard to close. The dos Santos government announced earlier this year that it would cut the budget by a quarter, and it has said that it will work harder to diversify the economy. Few economists who study Africa believe that it will be easy.
“They say that they will diversify the economy all the time,’’ Gustavo Costa, the Luanda correspondent for the Portuguese newspaper Expresso, told me. “There has always been that opportunity. And in theory, at least, it’s still there. But the government has built a certain kind of society—for themselves. You can call it prosperity if you want, but it is incredibly fragile. It all could end tomorrow.”

martes, marzo 31, 2015

Why Petrostates Make Bad Allies

In what the Obama administration describes as a “years-long” coalition effort to “degrade and destroy” ISIS, the United States has reentered conflict in the Middle East. The White House heralds its close cooperation with Arab allies, including a number of petrostates such as Saudi Arabia and Qatar, describing their cooperation as vital to the success of the campaign.

But petrostates are unlikely to be good allies for the U.S. campaign in Iraq and Syria. The reliance of those countries on oil and gas revenues distorts both foreign policy decisions and their implementation. First, petrostates have weak foreign policy institutions, producing policy that is of poor quality and strongly driven by personalities. Second, the vast flow of oil income enables the states to back nonstate actors in conflicts, but their weak civil service cannot control the flow of arms or funds. Third, oil income also enriches private citizens, some of whom directly fund terrorist organizations such as ISIS. Thus, largely through ineptitude, those states have helped to foster Syria’s civil war, indirectly facilitating the rise of ISIS.

The idiosyncrasies of oil-rich states make them poor partners for the United States in this instance and in future conflicts. As allies, petrostates are especially likely to draw America into unnecessary and intractable conflicts.

In particular, Washington should largely disentangle itself from the Saudi alliance and from reliance on Saudi intelligence and diplomatic services. Keeping Saudi Arabia at arm’s length will help to minimize involvement in Middle East conflicts that are not vital to U.S. interests.

viernes, enero 09, 2015

Dictadura castrista y petróleo

Cuba Encuentro
Algunas noticias son más mediáticas que otras, y reciben tratamientos diferentes en la prensa y las redes sociales. Sin embargo, algunas muchísimo más trascendentes que otras no llaman tanto la atención al comenzarse a conocer, aunque con el tiempo hay que seguirlas porque afectan a todos.
Una de esas que todavía no ha ocupado toda la atención que merece con relación al tema cubano es la relacionada con los precios del petróleo en el mercado mundial y su incidencia en las economías de diferentes países, y muy especialmente cómo repercute en Cuba.
La finca de los hermanos Castro es una versión real del Macondo de García Márquez: si aumenta el precio del petróleo en el mercado mundial, no le conviene al gobierno, pues se encarecen las importaciones, pero si desciende tampoco le conviene, porque se limitan las posibilidades de sus mecenas, además de que disminuyen los ingresos que obtienen por exportar petróleo.
Durante muchísimos años la dictadura recibió petróleo subsidiado de sus patrocinadores de turno. Los soviéticos hasta 1991, y después la Venezuela de Chávez y Maduro. En todos los casos, el precio que supuestamente pagaría el gobierno cubano era muy inferior al que imperaba en el mercado mundial, y en ocasiones ni en esas condiciones preferenciales era pagado por los hermanos Castro.
El régimen exporta parte del petróleo recibido de Venezuela; lo mismo hacía con parte del que recibía de la Unión Soviética. Es al mismo tiempo importador y exportador de petróleo. Pero no exporta el que se produce en el país, sino parte del que recibe de sus benefactores.
Ahora, cuando baja el precio del petróleo en el mercado mundial no le conviene al régimen, pues no solamente vale menos el petróleo que reexporta, sino que el principal benefactor del régimen, el gobierno venezolano, tiene menos recursos para subsidiar a Cuba y otros países y mantener la estrategia de petróleo barato a los “amigos” clientelares a cambio de “solidaridad” con las revoluciones castrista y bolivariana.
Nicolás Maduro primero envió emisarios a la OPEP, el impúdico monopolio petrolero, solicitando reducir la producción para que el precio se elevara. No tuvo éxito, porque algunos países árabes no tienen interés en hacerlo, con la intención golpear a Rusia, que intenta apoderarse del suministro petrolero al fabuloso mercado chino, y también para golpear a enemigos regionales en el Medio Oriente, como el Irán de los ayatolas y naciones que apoyan al Estado Islámico.
Al no lograrlo, Maduro acusó a EEUU de provocar la crisis y dañar el medio ambiente, diciendo que la técnica del fracking (perforación hidráulica) provocaría terremotos y grandes desgracias a la nación del norte. Gracioso ver al inculto venezolano hablando de lo que no sabe y “preocupado” por el destino de la primera potencia mundial, a quien tantas veces amenazó con no venderle petróleo.
En una movida desesperada, ahora partió hacia China —con escala en Rusia— a pedir dinero a los asiáticos en calidad de préstamo de emergencia (que no obtendrá fácilmente por todo lo que ya debe a China), y posteriormente continuar viaje al Medio Oriente para repetir el ruego de disminuir la producción, algo que los sauditas no parecen interesados en hacer, al menos de momento.
Lo grave de esta situación, para el régimen, es que en la medida que Venezuela se adentre más en la recesión y la crisis que ya la corroe, habrá más limitaciones para el envío de petróleo subsidiado a la Isla y para el pago de otros “servicios” que el régimen brinda a Venezuela, como médicos, maestros y entrenadores, y leoninos contratos donde empresas cubanas se benefician escandalosamente a costa de recursos de la contraparte venezolana.
Otro querido amigo de los “buenos tiempos” castristas, el gobierno ruso, ha recibido duros golpes con las sanciones occidentales por la intervención en Ucrania, lo que unido al descenso de los precios del petróleo provocó la devaluación del rublo y que Rusia entrara en una profunda crisis, que Putin ha señalado -optimistamente- que se necesitarán dos años para superarla y recuperarse, lo que hace difícil que ahora pueda ayudar demasiado a los “camaradas” cubanos, más allá de brindis con vodka y nostalgias de cuando Moscú ordenaba y La Habana despilfarraba.
Otros amigos del régimen productores de petróleo también deben reestructurar sus economías por la crisis de precios antes que pensar en lanzar salvavidas a Raúl Castro: Ecuador busca soluciones con apoyo chino, Brasil puede protegerse mejor, aunque su economía no está en el mejor momento, y los escándalos de Petrobrás no aconsejan demasiados manejos turbios con Cuba en estos tiempos. Bolivia no produce lo suficiente para ayudar a Cuba, México nunca mostró demasiado interés en hacerlo en este rubro, y Argentina está abocada a una crisis energética de incalculables proporciones. Irán, golpeado también por sanciones, no está en condiciones de ayudar en estos momentos, y ni Khadafi ni Saddam Hussein existen. Angola, Guinea Ecuatorial y Argelia no enviarían demasiado petróleo gratis a Cuba, si enviaran alguno.
Fidel Castro por 48 años, y ahora Raúl Castro con más de 8 en el poder, fueron capaces de perder dinero y recursos tanto si el precio del petróleo subía como si descendía.
Un verdadero aporte en el arte de gobernar con eficacia ¿no?
No por gusto Raúl Castro estuvo dispuesto a negociar desde hace más de 18 meses con “el imperio” diabólico, después de más de medio siglo de choques, tirantez y acusaciones descabelladas sobre supuestos proyectos de invasión y malignas intenciones.
¡Sorprendente! Y estos “líderes”, con sus camarillas de aduladores y correveidiles, pretenden “perfeccionar” el socialismo y hacerlo eficiente, próspero y sustentable.

jueves, diciembre 25, 2014

Mayor Oil spills into Black Sea near Russian port after pipeline leak

By Maxim Nazarov and Gleb Gorodyankin
Seashore smeared with oil near Port Kavkaz/

(Reuters) - A leak on a major Russian oil pipeline caused a spill in the Black Sea near the port of Tuapse on Wednesday where officials said stormy weather was hampering efforts to assess and respond to the mishap.
"Some quantity of oil has spilled into the sea," Sergei Proskurin, first deputy captain of the port of Tuapse, told Reuters.
He said the size of the spill was unclear and that emergencies services were working to deploy temporary floating barriers to contain the spill but were being delayed by the stormy conditions.
Tuapse is a busy industrial and oil port but is located close to many Russian Black Sea resorts. It is just 118 km (73 miles) from the town of Sochi which hosted the 2014 Winter Olympics.
Two Tuapse residents told Reuters they had seen oil in the sea and in a river along which the pipeline runs toward the Tuapse oil refinery operated by state oil firm Rosneft.
"I can see dark spots on the river... The sea is stormy. I can't say it is fully covered in oil but there is plenty of oil in the port and on berths, not to mention the coast line," said a worker at the refinery who asked not to be named.
Russia's emergencies ministry confirmed the leak but declined to comment on the size of the spill. Russian pipeline monopoly Transneft was quoted by local media as saying the pipeline was shut after the leak.
Rosneft said work at the refinery was unaffected as it was drawing crude from its stocks.

lunes, diciembre 15, 2014

How Low Can Oil Go?

Just in time for Christmas, there’s a surprise present for consumers: plummeting oil prices. They have fallen forty per cent since July—gasoline now costs well below three dollars a gallon—saving Americans hundreds of millions of dollars a day. This has been a mini-stimulus for the economy, and one that was almost completely unexpected. Before the summer, prices had been high for years. Despite a lot of geopolitical turmoil and macroeconomic anxiety, the oil market had been remarkably stable, and it seemed possible that, as one study put it, “hundred-dollar oil is here to stay.” But in a matter of months all that changed.
So what happened? At the most basic level, it’s a simple supply-and-demand story. Europe’s continued troubles and a slowdown in the Chinese economy muted the demand for oil. Meanwhile, the U.S. shale-oil boom and a rebound of drilling in Libya boosted supply. “Libya’s ramping up of production caught people genuinely off guard,” Steven Kopits, the managing director of Princeton Energy Advisors, told me. “That’s the kind of thing that’s hard to predict unless you have really good intelligence assets on the ground.” The result was that the market was producing many more barrels of oil a day than were consumed. As oil was dumped on the market, prices inevitably fell.
In the oil market, though, nothing is simple. The real story of the past few months isn’t that oil prices have fallen; it’s that they’ve fallen so far so fast, and that they may still have a long way to go before hitting bottom. That suggests that the stability of the past few years has yielded to a new era of volatility, in which small changes in supply and demand will lead to big price swings.
Such volatility is exactly what the history of oil prices would lead us to expect. Commodities are more volatile than other assets—the price of copper fluctuates a lot more than that of a television set—and oil has historically been more volatile than most other commodities; a 2007 study found that in the U.S. it was more volatile than ninety-five per cent of other products. The biggest reason for this volatility is that short-term supply and demand for oil are what economists call “price-inelastic,” which means that they don’t respond much when the price of oil changes. People don’t immediately start driving less when gasoline prices spike—they just pay more for gasoline. On the supply side, drilling projects take a long time to start up or to shut down, so higher prices don’t immediately translate into more supply, or lower prices into less. This means that the way prices typically return to normal—through increasing supply or diminishing demand—doesn’t really happen in the oil market. So a two- or three-per-cent change in supply, which is about how much the shale boom and the Libyan rebound added to global daily production, can spark a huge move in price.
In recent years, hedge funds and commodity-index funds have put hundreds of billions into the oil market, and studies suggest that this flood of investment may have increased the market’s volatility. By its nature, oil trading is beset by uncertainty. It’s not just the precarious geopolitics of where most of the world’s oil reserves are. There’s also the fact that predicting future demand requires forecasting the performance of the entire world economy.
You might think that the existence of OPEC would guarantee stability. But OPEC is weaker than it once was, thanks to the emergence of big non-OPEC oil producers, like the U.S. Besides, enforcing stability at a time of falling prices is easier said than done. OPEC’s members face a classic collective-action problem. They’d be better off ultimately if they all agreed to curb production—Saudi Arabia, in particular, would have to cut back—but individually they have a greater incentive to continue pumping. And the Saudis know from history that cutbacks don’t always work. In the early nineteen-eighties, they slashed output in an attempt to prop up energy prices. “They cut production and cut production and cut production, and all it did, more or less, was wreck their economy for the next twenty years,” Kopits said. “This time around, they’re drawing a line in the sand and saying We’re going to keep pumping, and everyone else is going to have to adjust around us.”
The shale-oil boom has added to uncertainty, too. OPEC has no control over what U.S. producers do. And even though shale-oil producers often face higher production costs than traditional drillers do (which should make them quick to cut production when prices fall), many also have debt payments to make and fixed costs to meet if they don’t want to go out of business. So they’re likely to keep pumping, since that keeps revenue coming in until (they hope) the price recovers. But continuing to pump, of course, makes it harder for prices to stabilize.
It would be a mistake for oil producers to expect a return to the high, stable prices of recent years. By the same token, American consumers shouldn’t get too used to cheap gas, since in the long run low oil prices erode the conditions that brought them about. Producers are already starting to adjust: ConocoPhillips just announced that it’s cutting its drilling budget. And, because cheap oil gives everyone an economic boost, eventually it leads to higher demand. We’re awash in oil right now. Soon enough, we may be wondering where it all went.

domingo, noviembre 16, 2014

Cuba modera expectivas petroleras y busca reanimar pozos en explotacion

el regimen de la habana siempre se encuentra en el lado contrario de lo que resulta positivo para la mayoria del mundo, excepto un grupito de naciones como rusia y venezuela y en menor medida arabia saudita. la disminucion de los precios del crudo que beneficia las economias nacionales y tiende a mejorar la economia mundial, tiene un impacto negativo para la habana, por la via de las presiones a que se somete el ya grave estado de las petro-finanzas venezolanas y por la disminucion de la facturacion del petroleo y derivados que el des-gobierno reexporta. 
Tres años después de que la plataforma Scarabeo 9 llegara a La Habana iniciando la euforia petrolera, Cuba bajó sus expectativas tras varias experiencias fallidas y ahora llama a los inversionistas a la perforación y recuperación de sus pozos.
El tema petrolero estuvo, al parecer, ausente de la recién concluida Feria Internacional de La Habana, dedicada a promover la inversión extranjera, pues no hubo anuncios oficiales, a pesar de que el Gobierno presentó una Carpeta de Oportunidades de Negocios.
Durante la feria, inversionistas manifestaron interés en turismo, industria o energía renovable, pero no así en petróleo: de los 246 proyectos de Carpeta, 86 correspondían a este rubro, el sector con mayor cantidad de propuestas seguido del turismo, con 56.
Se repitieron las ofertas de exploración en aguas profundas, en tierra y aguas someras, pero la novedad fue la recuperación secundaria de yacimientos en explotación.
Se trata de "incrementar el coeficiente de recuperación de las reservas de petróleo existentes en determinados yacimientos, que con los métodos convencionales de explotación no es posible", dijo la convocatoria.
La recuperación secundaria disminuye la viscosidad del crudo y la porosidad de las estructuras geológicas, haciendo más productivos los pozos.
La actual producción de Cuba es de 25 millones de barriles anuales de petróleo equivalente (petróleo y gas), lo que representa algo más del 40% del consumo. El resto se importa de Venezuela.
El crudo local es básicamente extrapesado y solo puede usarse en la generación eléctrica y la producción de cemento, lubricantes y asfalto.
La estatal Cubapetróleo (Cupet) sostiene que su principal meta es mantener los niveles productivos actuales, pero muchos de los pozos ya tienen varios años.
La oferta es la formación de una empresa mixta para "la recuperación secundaria", una apuesta de 142 millones de dólares por bloque, con un contrato por 30 años y cuya inversión se recupera en 2,1 años. Pero el negocio está calculado para un precio de 95 dólares el barril, más alto que el actual.
Desde febrero pasado, el académico Jorge Piñón, expresidente de Amoco OIl Latinoamerica, dijo a la AFP que Cuba debe aplicar ese método, con lo que "aumentaría (la producción) entre 20.000 y 25.000 diarios", cerca de un 50% de la actual.
Esta parece ser la alternativa más viable para la isla, tras varios intentos fallidos en aguas profundas del Golfo.
- Desinterés en las aguas profundas -
Varias son las razones del aparente desinterés actual de las grandes compañías mundiales de Europa, Asia y América Latina (las de Estados Unidos están impedidas por el embargo) en la Zona Económica Exclusiva (ZEE) de Cuba en el Golfo de México, de 112 km2 y divida en 59 bloques, 52 de ellos disponibles a para la inversión.
"Desde julio de 2004, cuando (la española) Repsol perforó el primer pozo exploratorio (Yamagua) en aguas profundas cubanas, ha habido otros seis intentos fallidos", dijo esta semana a la AFP Piñón.
En ese decenio, compañías de España, Brasil, Noruega, Canadá, India, Malasia, Venezuela, Angola, Vietnam y Rusia contrataron bloques, de forma individual y colectiva, y Cuba pareció entrar en la era petrolera.
Tras el primer intento de Repsol (2004), en el cual encontró crudo no comercializable, se hicieron nuevos estudios con métodos más modernos y la mayoría de las compañías permanecieron en la isla, excepto Petrobras, que se retiró, y la canadiense Sherritt, que abandonó las aguas profundas para quedarse en tierra y en la explotación del gas.
Sin embargo, tras los fracasos con la Scarabeo, sólo quedan en aguas profundas la venezolana PDVSA (desde 2007), la angolana Sonangol (2010) y el dúo ruso Rosneft-Zarubezhneft, según el reporte oficial de la Carpeta.
- Altos costos de exploración y bajos del petróleo -
Piñón apunta otros dos factores del desinterés por los bloques de aguas profundas: los costos de los seis operadores que fracasaron, que según cálculos fueron de "575 millones de dólares", y los bajos precios actuales del petróleo en el mercado, entre 74 y 78 dólares el barril.
"Para (que) un proyecto en aguas profundas ser rentable se necesitan entre 90 y 100 dólares el barril", apunta, y añade que México, "con un gran potencial y reservas probadas, además de una infraestructura petrolera de muchos años de experiencia", es un competidor de Cuba en materia de atracción de capitales.
La Cartera consigna además que en aguas someras solo explora la rusa Zarubezhneft y se están ofertando ocho bloques, algunos de ellos en negociación. En tierra exploran Petrovietnam, Seherrit y Med Australia, y 25 bloques están en oferta.

jueves, noviembre 13, 2014

Precio del petróleo, elecciones 2014 y revolución energética en EEUU

Diego Trinidad, PhD
En el dinámico mundo de la energía se producen cambios diariamente. Desde que escribí en agosto mi tercer artículo sobre la revolución energética que se ha producido en Estados Unidos en los últimos cinco años, mucho ha cambiado. Específicamente, el precio del barril de petróleo en el mercado mundial ha bajado dramáticamente un 27% desde principios del verano hasta la fecha (hoy domingo 9 de noviembre cerró en $78.65 el barril; a principios de junio estaba a $115 el barril). 

Esta baja en el precio del petróleo ya ha traído cambios enormes en la geopolítica mundial. En el futuro inmediato, todavía mucho más cambiará si este nivel de precios, entre $78 y $85 por barril, como todo parece indicar, se mantiene en el 2015. El petróleo a ese precio representa una ganancia de un trillón de dólares ($1’000,000’000,000, es decir, un millón de millones en español) para los consumidores en el mundo entero.

Esta semana, cuando en la elección congresional de EEUU el Partido Republicano ganó el control del Senado con un aumento de 8 senadores (quizás 9 cuando se celebre una elección especial en Lousiana en diciembre, donde el candidato republicano es favorito para ganar) se produjo el otro gran evento reciente.

Los cambios que el control del Congreso (Cámara de Representantes, donde el Partido Republicano ganó 18 escaños adicionales, y Senado, en el que en enero controlarán 53 ó 54 asientos frente a 46 ó 47) por los republicanos, comenzando en enero del 2015, traerán a EEUU en el campo energético serán sísmicos. El desarrollo de estos dos temas, y como afectarán a EEUU y el resto del mundo en el próximo año, es el tema de este cuarto artículo. Durante el nuevo año, según se produzcan más acontecimientos, continuará esta serie de artículos.

Algunos analistas y expertos previeron la caída en el precio del petróleo durante el verano, pero pocos pensaron que sería tan súbita y tan grande. Sin embargo, al nivel presente, la producción de petróleo en EEUU no será afectada significativamente.

La nueva tecnología de fracking (fraccionamiento hidráulico) para extraer petróleo de las formaciones rocosas de shale (esquisto) es productiva por lo menos hasta un precio de $60 por barril. Casi nadie prevé que los precios bajen a ese nivel, pero aunque así fuera, los nuevos pozos de petróleo que utilizan la tecnología de fracking son diferentes a los pozos tradicionales. Cuando el precio del petróleo baja y hace estos pozos económicamente  improductivos, pueden ser clausurados y fácilmente reabiertos cuando el precio sube de nuevo. 

Además, algunas compañías como Whiting Petroleum, basada en Denver, Colorado, y una de las dos grandes compañías que han desarrollado los yacimientos del campo Bakken, en Dakota Norte, junto con Continental Petroleum, tienen una estrategia interesante para enfrentar precios mas bajos en el mercado, como los de ahora: compran acciones futuras a precio más bajo, y cuando el precio baja, lejos de perder, ganan dinero.  De esa manera, se protegen y pueden soportar precios más bajos.

Para los consumidores americanos -y para el resto del mundo que no es productor de petróleo- los nuevos precios más bajos han sido una enorme bonanza económica. Cada consumidor americano ahorrará como $700 por año con la gasolina a menos de $3.00 por galón, como está ahora por primera vez en dos años.

Para el resto del mundo significará grandes ahorros en la importación de petróleo, presupuestos más bajos, y un nivel de inflación mucho menor. China ahorra más de $2 billones (un billón en inglés son mil millones) por cada dólar que baje el precio del barril de petróleo. Para la India, estos nuevos precios significan un ahorro de más de $40 billones.

Pero para ciertos países gobernados por regímenes autoritarios y dictatoriales, como Rusia, Irán y Venezuela, estos nuevos precios son ruinosos. Para Arabia Saudita y los Emiratos del Golfo Pérsico representa pérdidas multimillonarias de dólares en exportaciones, pero Arabia Saudita en particular, con reservas de 737 billones de dólares, puede fácilmente soportar este nivel de precios por largo tiempo.

Rusia, Irán y Venezuela no pueden. Rusia basa su presupuesto en un barril de petróleo a $100. Pero tiene reservas de 454 billones de dólares. Sin embargo, las tremendas pérdidas en divisas a precios alrededor de $80 significan que los proyectos expansionistas del Presidente Vladimir Putin quedan paralizados. De la misma manera, las mejoras necesarias en la infraestructura de Rusia, incluyendo en la exploración y producción de los pozos petroleros de Siberia, también tendrán que ser pospuestas.

Irán basa su presupuesto en el petróleo a $136 por barril y tiene bajas reservas por motivo de las restricciones comerciales provocadas por las sanciones impuestas por EEUU y la Unión Europea, a pesar de haberse relajado en meses pasados. Por otro lado, Irán produce y exporta gas natural, y en China sobre todo tiene un cliente a largo plazo. Pero los nuevos precios del petróleo han limitado mucho su capacidad para hacer daño en el Medio Oriente y en su apoyo a grupos terroristas, lo cual es una bendición para el resto del mundo.

Venezuela es el país que más y mayores riesgos enfrenta en el futuro inmediato. Venezuela necesita el petróleo a $120 por barril. De manera que desde principios del verano está sufriendo pérdidas ruinosas en sus recaudaciones por la exportación de petróleo, las cuales han caído a muy bajos niveles debidos al deterioro de su infraestructura de producción.

Por cada dólar que baja el precio de un barril, Venezuela pierde entre 450 y 500 millones de dólares en sus ganancias por la exportación de petróleo, y sus entradas dependen en un extraordinario 90% de la exportación de petróleo. Además, el año pasado Venezuela tuvo un déficit fiscal del 17% de su Producto Interno Bruto (PIB). Con un nivel de inflación del 60% anual (el mayor del mundo), reservas de solo 20 billones de dólares y una deuda externa gigantesca, la cual ya malamente puede pagar, el país está al borde de la quiebra. Cuanto tiempo puede sobrevivir bajo estas condiciones es la gran pregunta.

Claro que los problemas de Venezuela son mucho mayores debido a su ayuda, a través de PetroCaribe, a países de la Cuenca del Caribe, incluyendo, por supuesto, a Cuba. Todos estos países sufrirán muy pronto las consecuencias de la ruina venezolana, pero ninguno como Cuba.

El gobierno de Cuba ya hace años viene previendo el momento cuando los subsidios de Venezuela se reduzcan o terminen. Se ha asegurado de otros suministradores como Angola, Irán, Brasil, Rusia y otros exportadores de petróleo. Recibe ayuda económica de Rusia y de China, y esta misma semana se reportó que tiene planeado producir hasta un 24% de su energía de fuentes renovables para el año 2030. Además, todavía aspira a desarrollar las reservas de petróleo en sus aguas adyacentes.

Pero para esto falta mucho tiempo, el tiempo que el régimen cubano no tiene. Cuba probablemente nunca se verá en la situación que afrontó a partir de 1991-92, cuando perdió los subsidios económicos y el suministro de petróleo de la Unión Soviética, pero una reducción inmediata en la ayuda de Venezuela puede afectar seriamente al régimen en el futuro próximo.

Casi tan importante, si no mucho más, que la caída en los precios del petróleo, ha sido -y será- el impacto de las elecciones congresionales ganadas el pasado martes 4 de noviembre por el Partido Republicano. El control del Senado por los republicanos, y por consiguiente del Congreso, ya que la mayoría en la Cámara no solo se mantuvo, sino que aumentó, logrará que en enero del 2015, los grandes cambios previstos (y predichos en esta serie de artículos desde hace casi tres años) en lo que puede ser un renacimiento económico en Estados Unidos, se logren antes que un nuevo presidente sea electo en el 2016.

Ya los líderes republicanos de ambas cámaras han anunciado lo que será su programa de gobierno para el 2015. La primera ley que probablemente aprobará el Congreso, quizás en el mismo enero, será la construcción y apertura del viaducto Keystone XL, desde la provincia occidental de Alberta, en el oeste de Canadá, al Golfo de México. Este importante proyecto, paralizado innecesariamente por razones estrictamente políticas por el Presidente, producirá por si solo una tremenda bonanza económica para EEUU.

El Presidente dijo durante la campaña presidencial del 2012 que este proyecto solo crearía 50 empleos (lo que le ganó el premio de 4 “Pinochos” del Washington Post por una de las mentiras mas grandes del año). En verdad, de acuerdo con varios estudios recientes, creará al menos 45,000 empleos durante su construcción -y hasta medio millón de nuevos empleos para el 2035.

Pero no solo eso, sino que existen al menos 25 otros proyectos relacionados con la construcción del viaducto Keystone XL en Canadá y EEUU que pueden convertir a Norteamérica (incluyendo a México) en un productor de 17.5 millones de barriles de petróleo diarios, casi igual a la producción de Arabia Saudita y Rusia sumadas.

Otros dos proyectos de ley planeados por los republicanos en enero del 2015 son casi tan importantes como el anterior. Uno es la abrogación de la ley federal de 1975 que prohíbe la exportación de petróleo americano. El otro es el relajamiento en las regulaciones para construir plantas y terminales para la exportación de gas natural licuado a Europa en la costa este, y a Japón y China desde la costa oeste de EEUU.

Hay más de 25 proyectos esperando por su aprobación, y estas plantas/terminales demoran como dos años en construirse, de manera que el tiempo apremia. Claro que estos tres proyectos de ley, de ser aprobados por el Congreso en enero, pueden ser vetados por el Presidente.

Pero los tres proyectos cuentan con apoyo bipartidista (en el Senado quizás cuente con 65 votos; se necesitan 66 para anular un veto presidencial), y es muy posible que el Presidente, debilitado políticamente como ha quedado, y con solo dos años restantes en su segundo período, firme cada una de estas tres leyes. En estos momentos solamente se puede imaginar el efecto positivo que esto produciría en la industria privada en general, pero más que todo en la industria energética en particular.

Solo se puede imaginar el efecto que esto produciría en la industria privada en general, pero en la industria energética en particular será impactante. Los empresarios de negocios verían con optimismo un nuevo clima en el cual la economía funcionaría con mas libertad, menos regulaciones y menos interferencia del gobierno federal. Una tasa de crecimiento mayor que el 3% anual sería fácil de visualizar.

Tres otras medidas que pueden beneficiar mucho a la economía americana y contribuir a un mayor crecimiento económico, son la apertura de la gran reserva ANWR en el norte de Alaska (10 billones de barriles de petróleo), la apertura en general a la exploración y perforación en tierras federales del oeste de EEUU, donde se encuentran mas del 80% del petróleo y gas natural en el país, y finalmente, la liberación al mercado del petróleo contenido en la Reserva Estratégica de Petróleo situada en varias cuevas en las costas del Golfo de México.

Esta Reserva, una reliquia de los tiempos de Carter y Ford, cuando primero la OPEP (Organización de Países Exportadores de Petróleo) restringió la exportación de petróleo a EEUU después de la segunda guerra entre Israel y Egipto, ya no es necesaria, debido a que EEUU es el primer productor de petróleo en el mundo. Pero contiene 700 millones de barriles de petróleo, los cuales, si se liberan lentamente, pueden ayudar a bajar todavía más el precio de la gasolina en EEUU y aumentar la capacidad exportadora de petróleo americano al resto del mundo.

Adicionalmente, la aprobación de otras dos leyes más generales se contempla por el liderazgo congresional republicano. Una es rebajar la tasa a los impuestos corporativos,  que ahora están en un 39.1%, los mas altos en el mundo desarrollado. En contraste, en la Unión Europea promedian menos del 24%. El Presidente y los demócratas públicamente apoyan una rebaja al 29%; los republicanos prefieren el 25%. Pero claramente hay apoyo bipartidista a la medida, y esto sería quizás el mejor estímulo que pudiera recibir la economía.

La otra ley propone invitar a los capitales de compañías multinacionales americanas en el extranjero, que se calculan puedan llegar a dos trillones de dólares (dos millones de millones en español), para que sean repatriados sin pagar impuestos, solo con la condición de que sean invertidos en EEUU para crear empleos.

Pero el Presidente y su partido demócrata irracionalmente amenazan con cobrar hasta un 50% de impuesto a las compañías que accedieran a repatriar esos capitales, algo obviamente absurdo. Aquí no hay ningún espacio para negociar, pero tres trillones de dólares invertidos para crear empleos posiblemente producirían al menos tres millones de nuevos trabajos. El impulso para la economía sería incalculable. 

Sin embargo, estas dos últimas medidas, y hasta las tres anteriores (excepto la aprobación del viaducto Keystone XL, la abrogación de la ley que prohíbe exportar petróleo americano, y el relajamiento de las restricciones para exportar gas natural, las que SÍ cuentan con apoyo bipartidista) no serán fácilmente aprobadas por el Congreso, y si lo fueran, indudablemente serían vetadas. De manera que todas ellas son proyectos a largo plazo, casi seguro para después que una nueva administración llegue a Washington en 2017.

Todo esto, lo que hasta el pasado martes solo era una gran esperanza para el 2017, cuando un nuevo presidente (o presidenta), sin importar de que partido, tomara posesión del cargo, ahora puede ser realidad, mucho antes de lo que nadie hubiera pensado.

El mundo desde el nuevo año 2015 puede ser un mundo distinto, de mayor prosperidad y de mayor cooperación internacional, en el cual Estados Unidos otra vez se convierta en el motor de la economía mundial.

Ya no es un sueño, ya no hay que esperar tres años más. Ya puede ser realidad.

viernes, septiembre 19, 2014

Actriz Mia Farrow reconoció haber recibido dinero del Gobierno de Ecuador para atacar a Chevron

La actriz estadounidense Mia Farrow reconoció que la firma estadounidense de relaciones públicas MCSquared PR, contratada por el Gobierno de Rafael Correa, le pagó para que visitara el pozo petrolero Aguarico 4 y defendiera a Ecuador en la contienda legal que mantiene con la petrolera estadounidense Chevron.
En febrero de 2011, una corte ecuatoriana ordenó a la petrolera el pago de una sentencia de US$18 mil millones —luego reducida a US$9,5 mil millones— en concepto de indemnización por la supuesta contaminación derivada de la explotación de pozos petroleros en el país.
"Ellos pagaron mis honorarios por dar conferencias — lejos de esa suma. No hubiese ido si no creía en la causa"  Chevron
“Ellos pagaron mis honorarios por dar conferencias —lejos de esa suma. No hubiese ido si no creía en la causa”. (The Washington Free Beacon)
Farrow admitió haber recibido dinero de MCSQuared PR a través de un mensaje en la red social Twitter, que horas después fue eliminado.
Según la investigación publicada por The Washington Free Beacon, Farrow cobró US$188.000 para viajar a Ecuador, visitar el pozo petrolero y atacar a la empresa estadounidense. La actriz  negó que se tratara de esa cifra. El desembolso es parte de un contrato que MCSquared PR celebró con el Gobierno ecuatoriano por US$6,4 millones, según consta en los registros del Departamento de Justicia estadounidense.
La actriz no habría sido la única estrella de Hollywood en recibir un pago. Entre los registros de la firma contratada por Ecuador figura un desembolso de US$330.000 a American Program Bureau, la compañía que representa al actor Danny Glover, quien también visitó Ecuador en el marco de la campaña que lleva adelante el Gobierno de Correa contra Chevron.
“Chevron nunca ha operado en Ecuador. Texaco Petroleum (TexPet), que se convirtió en una subsidiaria de Chevron en 2001, fue un socio minoritario en el consorcio para la producción de petróleo en Ecuador junto con la petrolera estatal Petroecuador, desde 1964 hasta 1992″, sostienen desde el sitio web de la petrolera.
En marzo de este año, una corte del Estado de Nueva York determinó que el proceso judicial en Ecuador fue resultado de fraude y crimen organizado, y consideró el fallo inejecutable.

jueves, agosto 21, 2014

Oil to fuel the engine of ISIS terror

ISIS NOW CONTROLS seven oil fields and two small refineries in northern Iraq, bringing in as much as $2 million per day, as experts warn that the oil flow will continue translating into terror funds for militants if unchecked.
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miércoles, agosto 06, 2014

Venezuela venderá CITGO

Petróleos de Venezuela, PDVSA, la estatal petrolera venezolana está dispuesta a vender CITGO, su filial en Estados Unidos cuando tenga una propuesta provechosa. Así lo informó su presidente, Rafael Ramírez.
"Nosotros en el momento que tengamos una propuesta que sea conveniente a nuestros intereses saldremos de CITGO", precisó.
Ramírez, también vicepresidente del área económica del gobierno de Nicolás Maduro calculó el valor de la empresa refinadora de petróleo y comercializadora de gasolina, en Estados Unidos en unos $10,000 millones de dólares.
"Es un tema importante, pero no tenemos ninguna urgencia. La revisión de nuestros activos internacionales siempre ha estado en nuestra agenda".
Sin embargo, para Leonardo Buniak, economista y calificador de riesgo, la eventual venta de CITGO podría tener dos objetivos.
“Una de las razones podría estar orientada a protegerse de una eventual resolución judicial que podría intentar embargos contra Venezuela por las demandas que enfrenta en el CIADI” (Centro Internacional de Arreglo de Diferencias Relativas a Inversiones).
Venezuela se retiró del CIADI en enero de 2012, luego que en 2009 el ex presidente Hugo Chávez decretó la nacionalización de los activos de 76 petroleras internacionales que operaban en la Faja Petrolífera del Orinoco (en el oriente de Venezuela).
La otra razón, según Buniak, es que Venezuela en este momento tiene una severa crisis de balanza de pago y  liquidez monetaria internacional.
“CITGO tiene una red importante de refinerías y un valor de mercado asociado a su posicionamiento en el mercado de EE.UU., su venta estaría vinculada a generar caja para financiar el problema de balanza de pago y superar el problema de escasez de divisas que tiene Venezuela”, agregó.
“Protegerse de eventuales sanciones judiciales sería una acción de un estado forajido” concluyó.
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Retratos de fusilados por el Castrismo - Juan Abreu


"EN TIEMPOS DIFÍCILES" - Heberto Padilla

A aquel hombre le pidieron su tiempo

para que lo juntara al tiempo de la Historia.

Le pidieron las manos,

porque para una época difícil

nada hay mejor que un par de buenas manos.

Le pidieron los ojos

que alguna vez tuvieron lágrimas

para que contemplara el lado claro

(especialmente el lado claro de la vida)

porque para el horror basta un ojo de asombro.

Le pidieron sus labios

resecos y cuarteados para afirmar,

para erigir, con cada afirmación, un sueño


le pidieron las piernas

duras y nudosas

(sus viejas piernas andariegas),

porque en tiempos difíciles

¿algo hay mejor que un par de piernas

para la construcción o la trinchera?

Le pidieron el bosque que lo nutrió de niño,

con su árbol obediente.

Le pidieron el pecho, el corazón, los hombros.

Le dijeron

que eso era estrictamente necesario.

Le explicaron después

que toda esta donación resultaria inútil.

sin entregar la lengua,

porque en tiempos difíciles

nada es tan útil para atajar el odio o la mentira.

Y finalmente le rogaron

que, por favor, echase a andar,

porque en tiempos difíciles

esta es, sin duda, la prueba decisiva.


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La columna de Cubanalisis

NEOCASTRISMO [Hacer click en la imagen]

NEOCASTRISMO [Hacer click en la imagen]
¨Saturno jugando con sus hijos¨/ Pedro Pablo Oliva


Carta desde la carcel de Fidel Castro Ruz

“…después de todo, para mí la cárcel es un buen descanso, que sólo tiene de malo el que es obligatorio. Leo mucho y estudio mucho. Parece increíble, las horas pasan como si fuesen minutos y yo, que soy de temperamento intranquilo, me paso el día leyendo, apenas sin moverme para nada. La correspondencia llega normalmente…”

“…Como soy cocinero, de vez en cuando me entretengo preparando algún pisto. Hace poco me mandó mi hermana desde Oriente un pequeño jamón y preparé un bisté con jalea de guayaba. También preparo spaghettis de vez en cuando, de distintas formas, inventadas todas por mí; o bien tortilla de queso. ¡Ah! ¡Qué bien me quedan! por supuesto, que el repertorio no se queda ahí. Cuelo también café que me queda muy sabroso”.
“…En cuanto a fumar, en estos días pasados he estado rico: una caja de tabacos H. Upman del doctor Miró Cardona, dos cajas muy buenas de mi hermano Ramón….”.
“Me voy a cenar: spaghettis con calamares, bombones italianos de postre, café acabadito de colar y después un H. Upman #4. ¿No me envidias?”.
“…Me cuidan, me cuidan un poquito entre todos. No le hacen caso a uno, siempre estoy peleando para que no me manden nada. Cuando cojo el sol por la mañana en shorts y siento el aire de mar, me parece que estoy en una playa… ¡Me van a hacer creer que estoy de vacaciones! ¿Qué diría Carlos Marx de semejantes revolucionarios?”.


¨La patria es dicha de todos, y dolor de todos, y cielo para todos, y no feudo ni capellaní­a de nadie¨ - Marti

"No temas ni a la prision, ni a la pobreza, ni a la muerte. Teme al miedo"
Giacomo Leopardi

¨Por eso es muy importante, Vicky, hijo mío, que recuerdes siempre para qué sirve la cabeza: para atravesar paredes¨Halvar de Flake [El vikingo]

"Como no me he preocupado de nacer, no me preocupo de morir" - Lorca

"Al final, no os preguntarán qué habéis sabido, sino qué habéis hecho" - Jean de Gerson

"Si queremos que todo siga como está, es necesario que todo cambie" - Giuseppe Tomasi di Lampedusa

"Todo hombre paga su grandeza con muchas pequeñeces, su victoria con muchas derrotas, su riqueza con múltiples quiebras" - Giovanni Papini

"Life is what happens while you are busy making other plans" - John Lennon

"Habla bajo, lleva siempre un gran palo y llegarás lejos" - Proverbio Africano

"No hay medicina para el miedo" - Proverbio escoces

"El supremo arte de la guerra es doblegar al enemigo sin luchar"
- Sun Tzu

"You do not really understand something unless you can explain it to your grandmother" - Albert Einstein

"It is inaccurate to say I hate everything. I am strongly in favor of common sense, common honesty, and common decency. This makes me forever ineligible for public office" - H. L. Menken

"I swore never to be silent whenever and wherever human beings endure suffering and humiliation. We must always take sides. Neutrality helps the oppressor, never the victim. Silence encourages the tormentor, never the tormented" - Elie Wiesel

"Stay hungry, stay foolish" -
Steve Jobs

"If you put the federal government in charge of the Sahara Desert , in five years ther'ed be a shortage of sand" - Milton Friedman

"The tragedy of modern man is not that he knows less and less about the meaning of his own life, but that it bothers him less and less" - Vaclav Havel

"No se puede controlar el resultado, pero si lo que uno haga para alcanzarlo" -
Vitor Belfort [MMA Fighter]


A la puerta de la gloria está San Pedro sentado y ve llegar a su lado a un hombre de cierta historia. No consigue hacer memoria y le pregunta con celo: ¿Quién eras allá en el suelo? Era Liborio mi nombre. Has sufrido mucho, hombre, entra, te has ganado el cielo.

Para Raul Castro

Cuba ocupa el penultimo lugar en el mundo en libertad economica solo superada por Corea del Norte.

Cuba ocupa el lugar 147 entre 153 paises evaluados en "Democracia, Mercado y Transparencia 2007"

Cuando vinieron

Cuando vinieron a buscar a los comunistas, Callé: yo no soy comunista.
Cuando vinieron a buscar a los sindicalistas, Callé: yo no soy sindicalista.
Cuando vinieron a buscar a los judíos, Callé: yo no soy judío. Cuando vinieron a buscar a los católicos, Callé: yo no soy “tan católico”.
Cuando vinieron a buscarme a mí, Callé: no había quien me escuchara.

Reverendo Martin Niemöller

Martha Colmenares

Martha Colmenares
Un sitio donde los hechos y sus huellas nos conmueven o cautivan


Donde esta el Mundo, donde los Democratas, donde los Liberales? El pueblo de Cuba llora y nadie escucha.
Donde estan los Green, los Socialdemocratas, los Ricos y los Pobres, los Con Voz y Sin Voz? Cuba llora y nadie escucha.
Donde estan el Jet Set, los Reyes y Principes, Patricios y Plebeyos? Cuba desesperada clama por solidaridad.
Donde Bob Dylan, donde Martin Luther King, donde Hollywood y sus estrellas? Donde la Middle Class democrata y conservadora, o acaso tambien liberal a ratos? Y Gandhi? Y el Dios de Todos?
Donde los Santos y Virgenes; los Dioses de Cristianos, Protestantes, Musulmanes, Budistas, Testigos de Jehova y Adventistas del Septimo Dia. Donde estan Ochun y todas las deidades del Panteon Yoruba que no acuden a nuestro llanto? Donde Juan Pablo II que no exige mas que Cuba se abra al Mundo y que el Mundo se abra a Cuba?
Que hacen ahora mismo Alberto de Monaco y el Principe Felipe que no los escuchamos? Donde Madonna, donde Angelina Jolie y sus adoptados around de world; o nos hara falta un Brando erguido en un Oscar por Cuba? Donde Sean Penn?
Donde esta la Aristocracia Obrera y los Obreros menos Aristocraticos, donde los Working Class que no estan junto a un pueblo que lanquidece, sufre y llora por la ignominia?
Que hacen ahora mismo Zapatero y Rajoy que no los escuchamos, y Harper y Dion, e Hillary y Obama; donde McCain que no los escuchamos? Y los muertos? Y los que estan muriendo? Y los que van a morir? Y los que se lanzan desesperados al mar?
Donde estan el minero cantabrico o el pescador de percebes gijonese? Los Canarios donde estan? A los africanos no los oimos, y a los australianos con su acento de hombres duros tampoco. Y aquellos chinos milenarios de Canton que fundaron raices eternas en la Isla? Y que de la Queen Elizabeth y los Lords y Gentlemen? Que hace ahora mismo el combativo Principe Harry que no lo escuchamos?
Donde los Rockefellers? Donde los Duponts? Donde Kate Moss? Donde el Presidente de la ONU? Y Solana donde esta? Y los Generales y Doctores? Y los Lam y los Fabelo, y los Sivio y los Fito Paez?
Y que de Canseco y Miñoso? Y de los veteranos de Bahia de Cochinos y de los balseros y de los recien llegados? Y Carlos Otero y Susana Perez? Y el Bola, y Pancho Cespedes? Y YO y TU?
Y todos nosotros que estamos aqui y alla rumiando frustaciones y resquemores, envidias y sinsabores; autoelogios y nostalgias, en tanto Louis Michel comulga con Perez Roque mientras Biscet y una NACION lanquidecen?
Donde Maceo, donde Marti; donde aquel Villena con su carga para matar bribones?
Cuba llora y clama y el Mundo NO ESCUCHA!!!

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